ไวรัสโคโรน่าสายพันธุ์กลายที่ตอนนี้โดดเด่นในสหรัฐอเมริกาเป็นสมาชิกของครอบครัวโอไมครอน แต่นักวิทยาศาสตร์บอกว่ามันแพร่กระจายได้เร็วกว่าโอไมครอนรุ่นก่อน มีความชำนาญในการหนีจากภูมิคุ้มกันและอาจทำให้เกิดโรคร้ายแรงกว่าได้

ทำไม เนื่องจากเป็นการผสมผสานคุณสมบัติของทั้งโอไมครอนและเดลต้า ซึ่งเป็นตัวแปรหลักของประเทศเมื่อกลางปีที่แล้ว

ลักษณะทางพันธุกรรมที่หวนคิดถึงอดีตของการระบาดใหญ่ที่เรียกว่า “การกลายพันธุ์เดลต้า” ดูเหมือนจะช่วยให้ไวรัส “สามารถหลบหนีภูมิคุ้มกันที่มีอยู่ก่อนจากการฉีดวัคซีนและการติดเชื้อก่อนหน้านี้ โดยเฉพาะอย่างยิ่งถ้าคุณติดเชื้อในคลื่นโอไมครอน” ดร.กล่าว Wesley Long นักพยาธิวิทยาที่ Houston Methodist ในเท็กซัส นั่นเป็นเพราะสายพันธุ์โอไมครอนดั้งเดิมที่กวาดโลกไม่มีการกลายพันธุ์

“ตัวแปรย่อย” ของโอไมครอนที่เริ่มแพร่หลายในสหรัฐอเมริกา หรือที่รู้จักกันในชื่อ BA.2.12.1 และรับผิดชอบ 58% ของผู้ติดเชื้อโควิด-19 ในสหรัฐฯ เมื่อสัปดาห์ที่แล้ว ไม่ใช่รายเดียวที่ได้รับผลกระทบจากการกลายพันธุ์ของเดลต้า การเปลี่ยนแปลงทางพันธุกรรมยังปรากฏอยู่ในญาติของโอไมครอนที่ร่วมกันปกครองในแอฟริกาใต้ที่เรียกว่า BA.4 และ BA.5 สิ่งเหล่านี้มีการกลายพันธุ์ที่เหมือนกันทุกประการกับเดลต้าในขณะที่ BA.2.12.1 มีการกลายพันธุ์ที่เกือบจะเหมือนกัน

การเปลี่ยนแปลงทางพันธุกรรมนี้เป็นข่าวร้ายสำหรับผู้ที่จับโอไมครอนเดิมและคิดว่าไม่น่าจะติดเชื้อโควิด-19 อีกในเร็วๆ นี้ แม้ว่าคนส่วนใหญ่จะไม่ทราบแน่ชัดว่ารูปแบบใดที่ทำให้เกิดอาการป่วย แต่โอไมครอนเดิมทำให้เกิดกรณีผู้ป่วยจำนวนมากในช่วงปลายปีที่แล้วและต้นปีนี้

ข้อมูลจากห้องปฏิบัติการ Long กล่าวว่าการติดเชื้อก่อนหน้านี้กับโอไมครอนไม่สามารถป้องกันการติดเชื้อซ้ำกับการกลายพันธุ์ใหม่ได้ แม้ว่าความเสี่ยงที่แท้จริงของการติดเชื้อซ้ำไม่ว่าตัวแปรจะแตกต่างกันไปในแต่ละบุคคลและทุกสถานการณ์

อย่างไรก็ตาม ในทางกลับกัน ผู้ที่ป่วยด้วยเดลต้าก่อนหน้านี้อาจมีเกราะพิเศษบางอย่างเพื่อปัดเป่าการกลายพันธุ์ใหม่ การศึกษาที่เผยแพร่ก่อนที่จะมีการตรวจสอบโดยนักวิทยาศาสตร์คนอื่นๆ โดยนักวิจัยจากมหาวิทยาลัยแห่งรัฐโอไฮโอ พบว่าผู้ป่วยโควิดในหอผู้ป่วยหนักที่มีการติดเชื้อเดลต้าเหนี่ยวนำให้เกิดแอนติบอดีที่ทำให้กลายพันธุ์ใหม่เป็นกลางได้ดีกว่าผู้ป่วยที่ตรวจพบโอไมครอนเดิม

ดร.ซาน-ลู หลิว ผู้เขียนการศึกษาที่ร่วมควบคุมไวรัสและโครงการก่อโรคที่รัฐโอไฮโอ กล่าวว่า “แอนติบอดีสำหรับการติดเชื้อโอไมครอนไม่สามารถป้องกันตัวแปรย่อยได้ดีเมื่อเทียบกับเดลต้า

แต่หลิวกล่าวว่าระดับการป้องกันของการติดเชื้อเดลต้านั้นส่วนหนึ่งขึ้นอยู่กับระยะเวลาที่มีคนป่วย นั่นเป็นเพราะภูมิคุ้มกันลดลงเมื่อเวลาผ่านไป

ผู้ที่ป่วยด้วยเดลต้าไม่ควรคิดว่าตนเองคงกระพันต่อตัวแปรย่อยใหม่ โดยเฉพาะอย่างยิ่งหากพวกเขาไม่ได้รับการฉีดวัคซีน ลองกล่าว “ฉันจะไม่บอกว่าใครปลอดภัย”

จุดสว่างจุดเดียว? หลิวกล่าวว่าการยิงบูสเตอร์สามารถป้องกันมิวแทนต์ใหม่ได้อย่างแข็งแกร่ง โดยทั่วไป วัคซีนและการติดเชื้อก่อนหน้านี้สามารถปกป้องผู้คนจากผลลัพธ์ที่เลวร้ายที่สุดของ COVID-19 ณ จุดนี้ นักวิทยาศาสตร์กล่าวว่า ยังเร็วเกินไปที่จะทราบว่าการกลายพันธุ์ใหม่ที่เกิดขึ้นในสหรัฐอเมริกาจะทำให้ผู้ป่วยรายใหม่ เข้ารับการรักษาในโรงพยาบาล และการเสียชีวิตเพิ่มขึ้นอย่างมีนัยสำคัญ

นักวิทยาศาสตร์ยังคงพยายามค้นหาว่าการกลายพันธุ์ใหม่เหล่านี้มีความรุนแรงเพียงใด Long กล่าวว่าเขาไม่เคยเห็นสิ่งใดที่ตอบคำถามนั้นได้ แต่ Liu กล่าวว่าข้อมูลที่เกิดขึ้นใหม่ชี้ให้เห็นถึงความเจ็บป่วยที่รุนแรงมากขึ้น Liu กล่าวว่าตัวแปรย่อยมีคุณสมบัติที่บ่งบอกว่าพวกเขาแพร่กระจายจากเซลล์สู่เซลล์ได้อย่างมีประสิทธิภาพมากขึ้น

ไวรัส “แค่ซ่อนตัวอยู่ในเซลล์และแพร่กระจายผ่านการสัมผัสระหว่างเซลล์กับเซลล์” หลิวกล่าว “น่ากลัวกว่าเพราะไวรัสไม่ได้ออกมาเพื่อให้แอนติบอดีทำงาน”

ดร.เอริค โทโพล หัวหน้าสถาบัน Scripps Research Translational Institute กล่าวว่า มิวแทนท์ชนิดใหม่นี้ไม่มีความรุนแรงน้อยกว่าโอไมครอนรุ่นก่อนๆ อย่างแน่นอน และไม่ว่าจะมีความรุนแรงหรือไม่ก็ตาม “จะชัดเจนในอีกไม่กี่เดือนข้างหน้า”

ในระหว่างนี้ นักวิทยาศาสตร์คาดหวังว่าการกลายพันธุ์ของโรงไฟฟ้าล่าสุดจะแพร่กระจายอย่างรวดเร็ว เนื่องจากพวกมันสามารถแพร่เชื้อได้มากกว่ารุ่นก่อน

แม้ว่าการทดสอบที่บ้านจะทำให้การติดตามผู้ป่วยโควิด-19 ในสหรัฐฯ ทั้งหมดทำได้ยาก แต่ข้อมูลจากมหาวิทยาลัยจอห์น ฮอปกินส์ แสดงให้เห็นว่ามีผู้ป่วยโดยเฉลี่ยเกือบ 107,000 รายต่อวัน เพิ่มขึ้นจากประมาณ 87,000 เมื่อสองสัปดาห์ก่อน และการรับผู้ป่วยโรคโควิด-19 รายใหม่ในโรงพยาบาลมีแนวโน้มเพิ่มขึ้นตั้งแต่ประมาณกลางเดือนเมษายนตามศูนย์ควบคุมและป้องกันโรค

“ฉันหวังว่าเราจะไม่เห็นการรักษาในโรงพยาบาลเพิ่มขึ้นเช่นเดียวกันกับที่เราเคยมีมาก่อน” ลองกล่าว “แต่กับโควิด ทุกครั้งที่มีคนติดเชื้อ มันเป็นแค่เกมตัวเลข คนเหล่านั้นบางคนจะรุนแรง คนเหล่านั้นบางคนจะต้องเข้ารับการรักษาในโรงพยาบาล น่าเสียดายที่บางคนกำลังจะล่วงลับไปแล้ว”